Del espacio a la tierra: visita de los astronautas del Discovery
Cambiaron su espacio sideral y sus naves interespaciales por el espacio presencial. George Zamka, Douglas Wheelock, Stephanie Wilson y Paolo Nespoli, son cuatro de los siete tripulantes de la última misión del transbordador Discovery que partió en octubre de 2007 y que duró 15 días en el espacio. Ellos estuvieron Colombia por siete días.
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Visitaron Colombia y estuvieron en ciudades como Bogotá, Cali y Medellín. Allí hablaron con investigadores, docentes, autoridades locales, jóvenes y niños de clubes de astronomía y público en general sobre sus experiencias como astronautas, sus dificultades y su suerte para llegar al lugar donde están. Además contaron como se introdujeron en la Misión STS-120, la Estación Espacial Internacional, los experimentos sin gravedad, los efectos del espacio en los humanos, el futuro del programa espacial y sus retos y oportunidades.

 Así mismo, presentaron imágenes del duró entrenamiento al que deben someterse y las etapas básicas y avanzadas que tienen que pasar para llegar a pertenecer al selecto grupo de astronautas que son encomendados a una misión espacial. “Estar en el espacio es una labor muy compleja. Nuestra misión era entregar el módulo Harmony a la Estación Espacial Internacional, EEI, y reestructurar una parte de ésta con el fin de prepararla para futuras misiones de ensamblaje. Fue una caminata de siete horas en la que resolvimos el problema y en las que también nos enfrentamos a altas temperaturas, pero al final lo hicimos”, explicó George Zamka, hijo de madre colombiana y quien aclaró que ésta fue la vigésima tercera misión del transbordador espacial Discovery a la EEI.

El objetivo principal de la visita, dijeron los mismos astronautas, es estimular el interés de niños, jóvenes y la comunidad en general por la astronomía, la carrera espacial y los vuelos al espacio. “El primer paso es importante y entender que la carrera espacial es algo complejo, pero no imposible, ayudará para que cada vez existan más países interesados en explorar el universo-, aseguró Paolo Nespoli, astronauta italiano que hizo parte de la misión.

El recorrido por Colombia
Los tripulantes hicieron su primera estación en el Parque Interactivo Maloka, en donde a través de un conversatorio explicaron con detalle a niños y jóvenes científicos de los clubes de ciencia y del Programa Ondas, colegios, especialistas y académicos, el propósito de la Misión STS-120.

Visitaron también el primer observatorio construido en América, el Antiguo Observatorio Nacional Astronómico, al mismo tiempo que estuvieron en una ceremonia oficial y privada en la Casa de Nariño de la Presidencia de la República.

El escenario universitario estuvo liderado por la Universidad de los Andes. En el Auditorio Mario Laserna y bajo la celebración del ‘Día del Espacio” en esta institución, estudiantes de colegios y universidades escucharon con atención la presentación de los astronautas, que un pequeño niño de ocho años llamó “superestrellas” y al que después le firmaron un afiche diseñado para el evento.

En la ciudad de Cali compartieron un momento de charla con la Fuerza Aérea Colombiana. Luego viajaron a Medellín para asistir al Parque Explora e interactuar con estudiantes, investigadores, autoridades locales y público en general, con transmisión directa por televisión.

Terminaron su pequeño viaje colombiano en Bogotá en el Planetario Distrital de Bogotá, donde ofrecieron una videoconferencia titulada “Experiencias de los Astronautas de la Tripulación STS-120 Discovery”, en la que participaron más de doscientos jóvenes de los clubes de astronomía.

La visita de los astronautas a Colombia fue un evento de difusión del quehacer científico y tecnológico que buscaba motivar a la comunidad hacia temas científicos relacionados con el espacio, el universo y sus múltiples a aplicaciones en el campo de la medicina, la ingeniería, la biología, entre otras disciplinas.

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