En red, la unión hace la fuerza
El Departamento de Física de la Universidad de Los Andes es pionero en la configuración de clusters y grids en Colombia, nuevos paradigmas de computación distribuida que permiten que el poder de procesamiento de un computador se multiplique por el número de ellos conectados en red.
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Ocho computadores ensamblados en el Departamento de Física por iniciativa del profesor Ferney Rodríguez –quien pertenece al grupo de Física Teórica de la Materia Condensada y desde el pasado primero de julio es también el director de dicho Departamento– son el primer esfuerzo para que Colombia se conecte formalmente al sistema de grids, una red mundial de supermáquinas que están conectadas para desarrollar tareas complejas en un tiempo muy reducido, en comparación con lo que se puede hacer actualmente en Colombia, y que en un solo computador podrían tardar meses.

A este tipo de configuraciones se les conoce como grid, un nuevo modelo de computación distribuida, en el cual todos los recursos de un número indeterminado de computadores en el mundo están interconectados de una manera eficiente y segura para ser tratados como un único supercomputador.

En el caso del grid que construyeron en Física, los ocho computadores comparten recursos (de memoria y capacidad de procesamiento, entre otros) y cada uno está conectado para repartir tareas a computadores que hacen los cálculos; actualmente son tres los que calculan y cinco los dedicados a la administración de tareas. Ese conjunto se conecta a otros grids similares (hay cerca de 165 en todo el mundo) que funcionan como nodos en una gran red. Juntos, los grids de todo el planeta configuran una fuerza ‘descomunal’ en materia de cómputo porque suman las capacidades de procesamiento y almacenamiento de información de todos los equipos conectados.

En otras palabras, gracias al grid que se configuró en Los Andes, un académico en Colombia puede iniciar tareas difíciles, como el cálculo de la estructura geométrica de moléculas complejas, la detección de partículas que viajan a muy alta energía, o poder hacer observaciones microscópicas y astronómicas sin tener que estar presente en los laboratorios internacionales, y obtener los resultados en pocos días. Si alguna de estas tareas se realizara en su computador, posiblemente el cálculo que necesita tardaría varias semanas, meses o posiblemente no las podría desarrollar. Esto se puede traducir en la premisa: Con pocos recursos, ser más eficientes.

Con el objetivo de estar en un nivel más avanzado en computación en el Departamento de Física, en junio de 2005 Rodríguez propuso iniciar el proyecto Grid. Esta idea comenzó a ser implementada con la colaboración de Leonardo Rodríguez, con quien logró concluir su desarrollo.

La inspiración del grid nació del Proyecto SETI, una conocida experiencia que busca analizar fragmentos de información recibida por radiotelescopios, en una red mundial de computadores con el fin de encontrar alguna señal que permita inferir que hay vida inteligente más allá de la Tierra.


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